“De Chinezen hebben heel veel interesse in onze bollen en bloemen. Ze zijn er echt dol op, vooral rondom speciale feestdagen. China was afgelopen Bloemencorso partner met een eigen praalwagen. Daarnaast zijn ze hier geweest met een handelsdelegatie.”

In de Spiegel is de rubriek van Flower Science waarin elke week iemand uit de bloembollenensector in de spiegel kijkt. In tien korte vragen blikt deze persoon naar het heden, zijn verleden en de sector in de toekomst. Aan het woord Leo van der Zon, vooral bekend als de actieve en betrokken voorzitter van het Bloemencorso van de Bollenstreek.

Als je in de spiegel kijkt, wat voor soort ondernemer zie je dan? Een ambitieuze ondernemer die constant op zoek is naar vernieuwing.

Hoe denk je dat je medewerkers / collega’s je zullen omschrijven? Als een harde werker die veel van mensen verlangt, maar iemand die ook veel ‘geest’ en ‘wil’ meegeeft aan de mensen met wie hij samenwerkt.

Wat was je eerste baan(tje) en wat kocht je van je eerste geld? Ik heb gewerkt in het bollenbedrijf van mijn vader en zijn broer, dat was aan de ’s Gravendamseweg in Voorhout. Rond mijn twaalfde heb ik mijn eerste vier manden bollen gepeld. Het zijn de enige manden die ik ooit gepeld heb in mijn leven. Ik bakte er niets van en ik vond er ook niet veel aan, dus concentreerde ik me op andere dingen in de schuur of op het land. Jarenlang heb ik hier met veel plezier met mijn broer en neven gewerkt. Nee ik heb nooit de ambitie gehad om het bedrijf over te nemen. Sowieso was er al veel enthousiasme voor overname vanuit mijn broer en neven. En mijn vader zei altijd “Leo, jij moet je geld niet gaan verdienen met je handen”. Geen idee wat ik van mijn allereerst verdiende geld heb gekocht. Op mijn 16e kocht ik in ieder geval een brommer.

Wat is jouw mooiste moment van de werkdag? Als het gaat om het Bloemencorso dan is dat toch wel het moment op vrijdagmiddag om 13.00 uur als de wagens uit de hal wegrijden, op weg naar Noordwijkerhout. Dan zijn de steekdagen geweest, het is ‘af’ en het corsoweekend gaat van start. Het is echt zo’n markeringsmoment waarbij je met alle vrijwilligers het jaar van bouwen afsluit. Natuurlijk zijn er nog veel andere mooie momenten, maar dit is veruit mijn favoriet.

Wat vind je het minst leuk aan je werk? Afgelopen jaren zijn wij bij het corso enorm tegen veiligheidsregels opgelopen. Natuurlijk vind ik het ook heel belangrijk dat er goede veiligheid is. Maar ik heb me enorm geërgerd aan hoe star er met deze regels wordt omgegaan. En ik heb me erg verbaasd over de inflexibiliteit van diverse organisaties. Het werd ons echt heel moeilijk gemaakt. Het organiseren van een corso werd bijna onbetaalbaar en bovendien niet meer praktisch uit te voeren. Ik ben geen opgever, dus we hebben onze tanden erin gezet. Hoe? Door zo nu en dan in het openbaar wat dingen te roepen over de regels en ook achter de schermen verhaal te halen bij bestuurders en ambtenaren. Inmiddels zijn we een paar jaar verder en lijken we het onder controle te hebben. Vorig jaar was er nog wel een dingetje. Alle corsowagens zouden ineens zwaailichten moeten krijgen. Want zo staat het nu eenmaal in de wet: omdat de formaten afwijken van het reguliere. Zie je het voor je? In een stoet met afwijkende karren? Dat soort regels dus en hoe ermee omgegaan wordt richting zo’n mooi evenement.

Wat doe je om je bedrijf toekomstbestendig te maken en/of te houden? Altijd na blijven denken over vernieuwing. Hoe kan het anders of hoe kan het beter? Bij het corso zorg ik ervoor dat we continu het evenement voor het voetlicht brengen en draagvlak creëren. Natuurlijk is het corso voor het toerisme erg belangrijk, het is een van de pijlers waarmee onze regio op de kaart wordt gezet. Daarnaast is het corso voor de bollensector uiteraard een prachtig visitekaartje. Maar vlak ook het maatschappelijk vlak niet uit: het brengt zoveel mensen in de regio bij elkaar en zet zoveel meer in beweging dan een bloemenparade. Mijn rol hierin? Ik manage de zaken als voorzitter. Net zoals bij mijn bedrijf Helios Management. Ik ben geen adviseur, maar manager. Een adviseur adviseert. Een manager voert ook uit. Dat is het type mens dat ik ben en zo werkte ik ook als wethouder in Teylingen.

Met wie of wat binnen de sector zou je graag willen samenwerken? Of wie vind je dat zouden moeten samenwerken? De bollengemeentes moeten gaan fuseren. Het is niet meer dan logisch dat de volgende stap nu wordt gezet. En uiteraard begrijp ik alle tussenstappen die hiervoor gemaakt moeten worden. Het zou enorm veel voordeel opleveren voor diverse sectoren. Er kan zoveel meer bereikt worden. Denk aan het gezamenlijk belang van de bollensector, het toerisme, maar ook voor grote bedrijven die hier gevestigd zijn zoals Akzo Nobel.

Voor het corso betekent een fusie dat we één duidelijk aanspreekpunt krijgen, we hoeven niet meer langs alle loketten. Een beetje bang zijn we natuurlijk wel dat we onze vijf verschillende gemeentes als deelnemers met een praalwagen kwijtraken. Maar daar wordt al aan gewerkt. We ontwikkelen momenteel een businessplan waarin het corso minder afhankelijk wordt van gemeenschapsgeld. Op het vlak van verdienmodellen liggen gelukkig veel mooie kansen.

Wat denk je dat er gaat veranderen in de bloemenbollensector komende jaren? De schaalvergroting zet door. Niet alleen binnen het agrarische bollenbedrijf, maar het wordt groter en professioneler in de hele bollensector. Kijk naar de Hobaho, ze zijn net overgenomen door Dummen Orange, waardoor er veel meer power en kennis in de streek komt. Ik vind dat een goede zaak. Het betekent onder andere dat het veredelingsproces veel sneller zou kunnen gaan in de toekomst. Dat is niet alleen interessant voor nieuwe soorten tulpen en gewassen, maar ook voor de resistentie tegen ziektes en plagen.

Daarnaast zie ik mooie kansen in andere verre markten. Kijk eens naar China bijvoorbeeld. De Chinezen hebben heel veel interesse in onze bollen en bloemen. Ze zijn er echt dol op, vooral rondom speciale feestdagen. China was afgelopen Bloemencorso partner met een eigen praalwagen. Daarnaast zijn ze hier geweest met een handelsdelegatie. De Chinezen willen bijvoorbeeld heel graag een eigen corso en een eigen Keukenhof. En hoewel ze er wel erg gemakkelijk over denken, daar liggen dus veel kansen voor onze sector. Want ze hebben onze kennis, know how én bollen nodig!

Welk onderwerp zou je willen agenderen voor een van de komende Flower Science cafés? Ik heb geen suggestie voor een onderwerp maar wel voor een locatie. Ik wil Flower Science van harte uitnodigen om volgend jaar, tijdens de opbouwdagen in 2018, een café te houden in de Klinkenberghallen.

Als je niet voor dit vak had gekozen, wat zou je dan willen doen? Misschien wel politieagent. Ik heb ooit een toelatingsexamen gedaan voor de politieacademie.